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La vie champêtre a dignement inspiré quelques poètes : leurs riants pinceaux ont prêté à la nature de nouveaux charmes et nous ont appris à l'aimer. Que leur puissance sur les cœurs soit immortelle comme le sujet de leurs chants!

Mais l'agriculture se présente sous un point de vue bien plus positif; elle est la nourrice du genre humain, elle a des principes, une expérience, des théories qui l'élèvent au rang d'une science des plus étendues. Que penserons-nous donc des peuples anciens qui l'ont regardée comme une profession servile, et chez lesquels le citoyen n'osait se déclarer agriculteur; des philosophes grecs qui soutenaient qu'une bonne république ne donneraitph|ais aux artisans le droit de cité, et qui livraient à des esclaves la culture des terres*? s

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Moïse au contraire dirigea les citoyens vers l'agriculture, d'abord parce que rien ne lui paraissait plus utile, ensuite parce qu'il existe pour les peuples comme pour les familles des circonstances particulières où il leur convient de se satisfaire à eux-mêmes, et de vivre autant que possible dans leur intérieur.

Situé entre le trente-unième degré de latitude et le trente-troisième, de trois degrés environ plus rapproché du tropique septentrional que la fertile et chaude Andalousie, le pays d'Israël est borné au nord par la chaîne du Liban qui le préserve des vents les plus froids; au midi par les montages de Séhir; à l'occident par la mer Méditerranée, à l'orient par les montagnes d'Hermon et de Galaad. Le Jourdain, dont le cours n'a du nord au midi que cinquante lieues environ, et qui après avoir pris sa source dans l'Anti-Liban traverse, le lac de Génésareth ou merde Tibériade et va se jeter dans le lac Asphaltide, est la seule rivière remarquable; mais des pluies fréquentes dans l'automne et dans le

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printemps, des sources et des ruisseaux auxquels les eaux qui descendent des montagnes donnent souvent l'importance des rivières, et des rosées de chaque jour, servent à le rafraîchir et à la féconder. « C'est un bon pays que celui dans lequel va te faire entrer l'Eternel ton Dieu, dit le législateur, un pays de torrens d'eaux, de fontaines et de sources profondes qui naissent dans la vallée et sur la montagne ; un pays de froment, d'orge, de vignes, de figuiers, de grenadiers , d'oliviers et de miel; où tu n'éprouveras point la disette, où rien ne te manquera 37. » Jugerait-on sa fertilité passée par son état actuel? Les guerres dévastatrices qu'il a subies; la langueur dans laquelle il est plongé depuis tant de siècles; la puissance du Turc qui le dessèche sous ses pas rendent raison de l'aspect qu'on lui a reproché d'une terre de fer. Les plaines de la Grèce aussi sont dépouillées; mais à quelle prospérité n'oseront-elles pas prétendre , quand des bras vigoureux ouvriront leurs entrailles au soleil de la liberté *!

* « Jérusalem a été prise et saccagée dix sept fois, dit M. de Chateaubriand; nulle autre ville n'a éprouvé un pareil sort.... Dans cette contrée, devenue la proie du fer et de la flamme, les champs incultes ont perdu la fécondité qu'ils devaient aux sueurs de les sources ont été ensevelies sous des ébouleméns; la montagnes n'étant plus soutenue par l'industrie du vi^élé entraînée au fond des vallées ; et les collines jad

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Frappé de voir le sol latin autrefois si fécond devenu si stérile, Pline s'écriait : «Il nous donnait des fruits en abondance, la terre prenait, pour ainsi dire, plaisir à être cultivée par des mains couronnées de lauriers, et pour répondre à cet honneur elle multipliait de tout son pouvoir ses productions. Il n'en est plus de même aujourd'hui; nous la faisons cultiver par des esclaves ou des forcats, et l'on serait tenté de croire qu'elle a ressenti cet affront38. »

Le premier moyen de faire fleurir l'agriculture est de l'honorer. N'avait-elle pas cet avantage chez les Hébreux, où les mêmes hommes passaient des soins de la campagne aux plus hautes fonctions publiques, et retournaient ensuite à leurs travaux privés? Après avoir été proclamé roi, Saiil revient encore à la charrue; et David était gardien des troupeaux de son père, quand il fut porté au trône 3s.

couvertes de bois de sycomores n'ont plus offert que des sommets arides » ( Itinéraire, tom. 11 ). Voir les Mémoires de Guénée snr la fertilité de la Judée.

«Je passai plusieurs heures, dit un voyageur , à la date de cette année même, à parcourirdans tous les sens le plateau de la montagne du Carmel ; c'est la plus étendue et la plus belle de la Palestine : en plusieurs endroits elle est couverte de bois et de fleurs. Au débouché d'un bosquet de palmiers, nous découvrîmes à nos pieds la fameuse plaine d'Esdraëlon que le Kichon baigne de ses eaux; en face s'élèvent le Thabor et l'Hermon; et sur la gauche l'horizon est borné par les coteaux de Samarie. Ce tableau, malgré sa tristesse, ne répond pas à l'idée qu'on se fait de la désolante stérilité de la Palestine; on peut juger à la richesse de la végétation, que si cette terre était cultivée avec soin, elle serait comme jadis le jardin du Seigneur» {Ret>ue britannique. Mai 1827, p. ioy. Neuvième Lettre sur l'Orient, tirée du New Monthfy magazine).

La première preuve que l'agriculture fleurit est la population qui croît en raison des subsistances, et qui à son tour accroît ces subsistances mêmes. Peut-on disconvenir que cette nation ne fût des plus populeuses? « Loin de s'appliquer à entretenir des. intelligences chez leurs voisins, et à y fomenter la division, ils travaillaient, dit Fleury, à cultiver leur pays et à le faire valoir autant qu'il était possible, soit qu'il fût petit soit qu'il fût grand. Ils s'étudiaient à rendre les mariages faciles et la vie aisée; à procurer la santé et l'abondance, à tirer de la terre tout ce qu'elle pouvait produire. Ils exercaient leurs citoyens au travail, leur inspiraient l'amour du pays, l'union entre eux, la soumission aux lois. Voilà pe qu'ils appelaient politique 4o. » Et voilà ce qu'il faut imiter des livres hébreux, au'lieu de s'arrêter sur les scènes déplorables auxquelles la barbarie des temps présida; au lieu d'y puiser de fausses raisons pour le triomphe de quelque puissance arbitraire que ce soit!

Leurs méthodes agricoles furent en partie exportées d'Egypte, en partie imitées des Phéniciens, en partie le fruit de leur propre expé

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